「太陽系第二地球」有多像地球?15億公里外,探測器傳回真實畫面

漫酱~ 2023/01/05 檢舉 我要評論

提到「太陽系第二地球」,相信很多人第一時間想到的就是火星,然而在太陽系中,其實還有一顆星球比火星更像地球,這顆星球就是土星最大的天然衛星——「土衛六」。

「土衛六」又稱「泰坦星」(Titan),與地球的平均距離約為15億公里,其平均半徑約為2575公里,相比之下,太陽系八大行星之一的水星,其半徑卻只有大約2440公里,比土衛六還要小一些。

早在1655年,天文學家克里斯蒂安·惠更斯就發現了「土衛六」,在進入20世紀之后,天文學家通過光譜分析推測出,「土衛六」應該擁有一個濃密的大氣層,并因此而對這顆星球產生了濃厚的興趣。

在接下來的日子里,總共有4個探測器先后對「土衛六」進行了近距離探測,它們分別是「先驅者11號」(1979年抵達)、「旅行者1號」(1980年抵達)、「旅行者2號」(1981年抵達)和「卡西尼號」(2004年抵達)。

這些探測器獲取到的數據表明,「土衛六」擁有一個比地球還要濃密的大氣層,其星球表面的大氣壓達到了地球的1.5倍左右,而更引人注目的是,「土衛六」的表面上存在著大量的液態物質,并且這些液態物質還可以在大氣層中循環。

(↑「土衛六」的雷達偽彩[色.圖]像,藍色代表液態物質大量聚集的區域)

這就意味著,「土衛六」上也存在著風雨雷電,并因此具備了與地球相似的地貌特征,而在已知的太陽系中,「土衛六」是太陽系除了地球之外的唯一一顆擁有濃密大氣層、并且在其表面還存在大量液態物質的星球,正是因為如此,人們通常將其形容為「太陽系第二地球」。

在「土衛六」濃密云層的遮擋下,從高空根本就無法看清「土衛六」的真實地貌,因此想要知道「土衛六」這個「太陽系第二地球」到底有多像地球,唯一的方式就是:直接在這顆星球表面登陸。

實際上,前面提到的「卡西尼號」就攜帶了一個名為「惠更斯號」的子探測器,該探測器以「土衛六」的發現者命名,其目的就是登陸「土衛六」。

「惠更斯號」重約319公斤,外形看上去與貝殼類似,它于2004年12月25日與「卡西尼號」分離,并于2005年1月14日成功登陸「土衛六」,在15億公里外,這個探測器傳回了「太陽系第二地球」的真實畫面。

「惠更斯號」的登陸過程可以簡單地描述為,首先利用「土衛六」大氣層的阻力來進行減速,當速度降到一定程度的時候,再打開降落傘讓自己的速度進一步降低,進而在星球表面安全著陸。

隨著降落過程的持續,「惠更斯號」拍攝到了「土衛六」表面的真實畫面,可以看到,在這顆星球的表面,存在著大量被液態物質長期侵蝕后形成的地貌,這與地球上的山地和丘陵非常相似。

「土衛六」的引力相對較小,并且它的大氣層也很濃密,這無疑降低了「惠更斯號」的登陸難度,在經過大約2個半小時的降落過程后,「惠更斯號」順利地在預定區域著陸,該區域遠離了「土衛六」上的眾多「湖泊」,其地勢較為平坦,這有利于探測器更好地工作。

從「惠更斯號」傳回的畫面可以看到其自身攜帶的降落傘在分離后留下的陰影,在這片區域中到處都是石頭,相信大家對這種沒有棱角的石頭都很熟悉,畢竟在我們地球上,這種石頭可以說是隨處可見,而它們之所以會具有這種形狀,其實是因為它們曾經被液態水沖刷、搬運和侵蝕。

值得一提的是,當成功著陸的「惠更斯號」在調整自己的攝像頭的時候,居然有一滴晶瑩的液滴從其上方滴落下來,而這一幕正好被攝像頭捕捉下來。

這樣的畫面令人恍如置身于地球之上,而不是遠在15億公里外的外星球,不得不說,「土衛六」被形容為「太陽系第二地球」,確實是很有道理的。

需要指出的是,「土衛六」的表面溫度低至零下179攝氏度,在這樣的溫度下,根本就不可能存在液態水,實際上,「土衛六」表面的液態物質其實是以甲烷為主的碳氫化合物,這些物質在地球上通常是以氣態的形式存在,而在「土衛六」表面的低溫環境中,它們則變成了液體。

「惠更斯號」傳回的數據,讓我們更加深入地了解到「土衛六」究竟是一顆什麼樣的星球,但由于運載能力的限制,這個探測器攜帶的能源很有限,在成功登陸之后,它只工作了大約90分鐘,就因為能源耗盡而永遠地長眠在「土衛六」之上,并從此成為了人類留在深空中的印記。

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