披戴「黃金甲」的靈神星,一塊巖石破千兆美元,NASA即將前往探索

网瘾少女 2022/11/14 檢舉 我要評論

在我們的太陽系中,有這麼一顆價值1000億億元的行星(數據來源:光明網),隨便挖一塊巖石就破千兆美元!天上真有這種掉餡餅的事?還真有,并且美國宇航局對它很感興趣,打算在2026年發送航天器前往探索。

今天咱們就來講一講這顆對于人類而言,可能是全宇宙最值錢的行星。

因為值錢,從50萬顆小行星中脫穎而出的「靈神星」

這顆星球名叫靈神星,是由意大利天文學家安尼巴萊·加斯帕里斯在1852年發現的。它的位置就位于木星與火星之間的小行星帶上,直徑約為月球的16分之一,大約三個上海市那麼大,科學家們把它歸類為M型小行星。

起初,科學家們并沒有太把這顆小行星當回事。因為在太陽系誕生之初,宇宙塵埃、氣體在圍繞軌道旋轉時,相互碰撞、粘合、撞擊,形成的小行星實在是太多了。光是木星與火星之間的小行星帶上,就有50萬顆小行星。

而靈神星之所以能從中脫穎而出,是因為最近的研究發現顯示出它有點非比尋常。

去年8月,美國加州理工學院在《行星科學期刊》上發表了針對靈神星的最新研究,他們使用了智利的【阿塔卡馬大型毫米波/次毫米波列陣】來探測靈神星,并測量了靈神星在受到陽光加熱之后在陰暗中冷卻的速度,繪制了一張全新的溫度測試圖, 推測該星球表面可能至少有30%的金屬構成。

天文學家立刻調動了哈勃太空望遠鏡觀測,通過從紫外線光譜數據的分析,結果比原來的推測還夸張: 科學家們推測這顆行星至少有95%的成分都是貴金屬,大部分是由鐵和鎳所組成的。除此之外,上面還有大量的黃金和鉑金,據說隨便上去挖一塊巖石價值就破千兆美元。

問題在于,宇宙中大部分行星都是以巖層為主要構成成分,像天王星那樣的除了巖層還有水冰,可宇宙中怎麼會有全是金屬構成的行星呢?這該不會是外星文明遺留下來的飛船吧?沒準就是從某個大型星際母艦上掉落下來的金屬零件。

科學家們自然也是感到很疑惑。但在認真分析了哈勃太空望遠鏡的分析數據之后,他們通過計算機模擬大致演化出了靈神星形成的過程:

期初靈神星跟其他行星一樣,也應該因為氣體、塵埃的碰撞、凝結演化成擁有堅硬外殼的巖石行星,然而小行星帶的撞擊實在太過頻繁了, 行星表面的巖石因為常年遭到碰撞,外殼脫落,只剩下了主要由鎳和鐵構成的核心,所以變成了一顆充滿金屬的星球。

有人該問了,這顆布滿金屬的星球為什麼那麼值錢啊?這是因為鎳是一種有光澤的銀白色金屬,化學活性相當高,所以在地球表面上很難找到自然的金屬鎳。世界上土壤含鎳量僅為每千克5~500mg,平均下來每千克只有40mg,我國土壤含鎳量更低,約為每千克26mg。

然而鎳在實際工業中卻有著大用途,包括不銹鋼、硬幣等在內的多種特殊合金都離不開原材料鎳。

尤其是現在廣泛應用的 新能源汽車,就是希望能用鎳氫電池取代現在的鋰電池,鎳氫電池比碳鋅或堿性電池有著更大的輸出電流,相對地更適合用于高耗電產品,某些特別型號甚至比普通上一代鎳鎘電池有更大輸出電流。而且鎳氫電池又不會像鋰電池一樣容易燃燒和爆炸,相對來說會安全很多。

當然,其實地球的鎳也不少,但它獲取的難度大啊!要想獲取到大量天然的鎳,我們要足足打穿2865公里厚的地殼和地幔,才能觸及到地球的鎳鐵核心,這對于人類目前來說可是不可能完成的任務。目前人類最深的開采記錄也只不過只有12公里而已。

所以與其放眼地下開采,還不如把目光拋向外太空。 靈神星剛好就是一個地球核心的比例模型。除了對探究我們地球的形成很有參考意義,豐富的鎳資源還能造福現今的人類。

「登陸」靈神星,面臨著重重困難

問題是以目前人類的技術,我們能到靈神星上去采礦麼?理論上是可行的,靈神星距離地球約3.7億公里。這一距離比起動不動就以光年計算的遙遠恒星而言,可是近多了。

NASA早在2017年1月4日就得到了美國當局的批準,允許以探測小行星的名義發射靈神星軌道探測器。

原計劃于今年8月1日通過獵鷹重型運載火箭發射,并計劃于2023年5月23日飛越火星,進入小行星帶與靈神星相遇。探測器預計于2026年1月21日到達并開始環繞靈神星,它的運行軌道會漸漸降低并靠近這顆小行星。

首先,它會在距離靈神星700公里的上空進行為時56天的持續觀察,以便進行初步的繪圖并研究其磁場。

然后,它將更深入一步,進入到290千米的軌道,對于靈神星的地勢進行更詳細的研究,這一過程也將持續76天。

最后,探測器還將進入到距離小行星只有85公里的上空對表明的化學成分進行全方位的鑒定和檢測,以便為今后的太空采礦任務打好基礎。

NASA為了這個宏偉的太空開采計劃足足投入了7.17億美元。然而,由于軟件和測試設備遲遲沒有交付,NASA無法在發射窗口來臨之前做好準備,眼睜睜地看著這麼多美元打了水漂,該任務也被無限期推遲。

當然了,其他國家也都想搶先去太空采礦,然而連業內技術領先的NASA都望塵莫及,其他國家就更是望而興嘆了。首先要到達這個距離就不是所有國家都能做到的,探測器要飛行的距離比到達火星還要遠。

其次就算進入了小行星的軌道,目前我們對靈神星表面的情況還是一無所知, 它的重力情況如何?探測器適合在哪著落?如何開采金屬礦?需要挖掘多深?這一連串的問題都有待于先行者的勘探與考察。

就算退一萬步說,這些問題都得到了圓滿的解決,開采出來的金屬礦如何運回地球?如何在漫長的星際旅程中不受宇宙輻射的影響造成損失?到了地球后又能否用于加工提煉?這些后續工序同樣令人困擾,因此目前人類的太空采礦計劃還需要很長的路要走。

科學家們曾經算過一筆賬:如果人類未來對靈神星進行采礦作業,并能順利帶到地球,靈神星的價值能達到1000億億美元,如果把它分給全球78億人,每人還可以分到1280億美元!到那時候……算了,還是別做白日夢了。

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